Ronde van Vlaanderen. Vlaanderens Mooiste is dit jaar toe aan haar 99ste editie. Het is de eerste kasseienklassieker op de agenda van de UCI en het tweede monument dat dit seizoen wordt gereden. Kenners verwachten een duel tussen Sep Vanmarcke en Geraint Thomas, maar ook Zdenek Stybar, Niki Terpstra en Alexander Kristoff (als winnaar van de Driedaagse De Panne) worden onder de topfavorieten gerekend.

Ronde van Vlaanderen 2015

De rit gaat van Brugge naar Oudenaarde en is 264,2 kilometer lang. Het parcours doet denken aan dat afgelopen jaar: een vlakke aanloop van iets meer dan 85 kilometer en daarna wordt het klimmen en afzien op de kinderhoofdjes. In totaal moeten de renners dit jaar 19 hellingen bedwingen in plaats van de 17 van afgelopen jaar. De Tiegemberg en de Berendries zijn na afwezigheid in vorige edities opnieuw in het parcours opgenomen. De laatste negentig kilometers, vanaf de Valkenberg, zijn identiek aan afgelopen jaar.

Minder kasseienstroken dan afgelopen jaar

En natuurlijk zijn er de kasseienstroken, zes in totaal en dat is er een minder dan afgelopen jaar. De hellingen met kasseien tellen dit jaar zes en ze liggen allemaal in de loeizware laatste 45 kilometer van de rit; maar als je erbij optelt er een aantal van deze geplaveide hellingen meermaals moet worden beklommen, wordt het er niet makkelijker op.

De Koppenberg is de eerste Vlaamse ‘col’ in de eindfase en met een stijgingspercentage van 22% is het ook de zwaarste klim. Dan volgen de Steenbeekdries, de Taaienberg, de Kruisberg/Hotond, de Oude Kwaremont (die eerder in de koers al twee keer is bedwongen) en als laatste de Paterberg – die ook al een keer eerder in de rit is beklommen. Tussen deze twee laatste hellingen – die slechts 5,11 km van elkaar verwijderd liggen, gerekend vanaf het begin van de klim naar de Kwaremont en de doorkomst op de Patersberg – wordt doorgaans het grootste gevecht in de rit geleverd. Wie hier goed doorheen komt, maakt kans op de zege in Oudenaarde.

Cancellara gaat titel niet verdedigen

Afgelopen jaar won Fabian Cancellara, maar hij is er dit jaar niet bij. Ook Tom Boonen ontbreekt en daarmee mist de 99ste editie van Vlaanderen Mooiste twee van zijn meest succesvolle kanshebbers, want beiden wonnen het monument al drie keer. Cancellara won de afgelopen twee edities en een hattrick zit er dus helaas niet in voor de Zwitser van Trek…

Voor de rest van het peloton betekent dit dat er een wat gelijkmatiger speelveld is, met meer kansen voor iedereen. Maar er zijn natuurlijk wel topfavorieten die meer gelijke kansen hebben dan de rest.

Geraint Thomas grootste kanshebber Ronde van Vlaanderen

Geraint Thomas (Sky), won de E3 Harelbeke en verkeert in bloedvorm, wordt door kenners en bookmakers gezien als de grootste kanshebbers. Hij is de meest explosieve klimmer van het peloton en kan zijn slag slaan op de Oude Kwaremont en de laatste helling van de race. Bovendien komt Sky met speciale ‘kasseienfietsen’, de subtiel verende Dogma K8-S die ontstond uit een samenwerking van fietsenbouwer Pinarello met autobouwer Jaguar. Collega Wiggins omschreef de fiets al asl “Ik heb nog nooit zo comfortabel over de kasseien gereden”.

Sep Vanmarcke (LottoNL-Jumbo) werd afgelopen jaar derde in de Ronde van Vlaanderen en op de hellingen was hij eigenlijk de beste man van het peloton. Hij reed sterk in de E3 Harelbeke, maar kon het niet afmaken door materiaalschade. Hij heeft zijn zinnen op deze race gezet, en na zijn pech heeft hij een extra motivatie.

Zdenek Stybar en Niki Terpstra rijden beide voor Etixx-Quick Step en zijn beide in staat om een lastige rit over de keien tot een goed einde te brengen. Stybar, met zijn ervaring in het veldrijden, draait zijn hand niet om voor een klim op de kasseien en is bovendien ijzersterk in de sprint. Dat neemt niet weg dat de Tsjech het in de E3 moest afleggen tegen Geraint Thomas. Terpstra is niet meteen een topfavoriet, en het is altijd afwachten hoe de pet staat en of hij zijn kansen goed inschat. Dat de kasseien hem niet hinderen liet hij afgelopen jaar zien toen hij Parijs-Roubaix won. Het weer is een beetje in het nadeel voor de Noord-Hollander, hij geeft de voorkeur aan nat, winderig weer, maar de voorspellingen geven weinig wind op, droog weer en zelfs wat zon.

Kristoff zit aan zijn top

Alexander Kristoff (Katusha) rijdt tot nu toe een topseizoen met al negen overwinningen op zijn naam. Afgelopen week won hij de Driedaagse De Panne en in de afgelopen twee edities van Vlaanderens Mooiste werd de Noor vijfde. Het lijkt er niet op dat hij de accu al heeft leeggereden. Wie na een bloedstollende fotofinish in de derde rit van de Driedaagse ook nog eens derde kan worden in de tijdrit zit absoluut aan zijn top. Ook na een lange rit als deze, begint hij nog fris aan de eindsprint.

Peter Sagan heeft het dit jaar nog niet echt laten zien en het is ook even afwachten welke invloed het vertrek van Tinkof-Saxo-manager Riis op zijn prestaties heeft. Waarschijnlijk niet veel want de Slowaak trad pas dit seizoen toe tot het team van Oleg Tinkov. Maar hij kreeg het wel al met de Rus aan de stok die zeges eist van zijn sprintpaardje. Voor Sagan geldt bovendien dat hij in een kopgroep moet zitten om zicht te houden op de zege. Tegen Kristoff redt hij het waarschijnlijk niet.

Greg Van Avermaet, (BMC) Jürgen Roelandts (Lotto-Soudal) en Stijn Devolder (Trek) zijn drie andere Belgen die voor een thuiszege gaan. Met name Roelandts is er een om in de gaten te houden. Hij mag zich dit jaar op de Belgische races richten van zijn team en afgelopen week, in de hel van Gent-Wevelgem was hij niet alleen slechts één van de 39 mannen die de streep haalden, maar ook deed hij veel kopwerk. Stijn Devolder is de grootste troef van Trek en hij kent de omgeving van de kasseien en hellingen als geen ander. Hij won de rit in 2008 en 2009, beide keren na een lange solo. Hij deed het voortreffelijk in de Driedaagse en als hij kan ontsnappen in de laatste fase van de race, maakt hij zeker kans.

Een andere Belg, Stijn Vandenbergh, rijdt in de schaduw van zijn Etixx-QuickStep-ploegmakkers Terpstra en Stybar. Afgelopen weekend reed hij lek, maar kon weer aansluiten en deed veel hard werk om gaten dicht te rijden en werd vierde.

Voor de Duitser John Degenkolb (Giant-Alpecin) geldt hetzelfde als voor Peter Sagan: hij heeft alleen kans als hij heelhuids en met een groep voorin over de Kwaremont komt. Terugkijkend op de afgelopen weken, heeft hij wel de betere eindsprint als het op een een-tweetje met Sagan aankomt.

Kan Lars Boom voor een verrassing zorgen?

Lars Boom is een andere Nederlandse troef die niet mag worden uitgesloten van een verrassende eindoverwinning. Ondanks dat de Telegraaf het zeker wist dat zijn team, Astana, eerder deze week te horen zou krijgen dat hun WT-licentie zou worden ingetrokken, is dat nog niet gebeurd. Boom gaat dus gewoon van start en naast Terpstra is hij de enige Nederlander die een rit als deze tot een goed einde kan brengen.