Voor de 52e keer doorkruist de Amstel Gold Race de Limburgse heuvels. Drievoudig winnaar Philippe Gilbert is in topvorm, net als Michal Kwiatkowski en Alejandro Valverde.

Natuurlijk veranderen de routes van de wielerklassiekers elk jaar. Maar dit jaar gaan de renners voor het eerst in jaren eens niet op de Cauberg eindigen – de finish is op de Bemelerberg. Daar moeten ze 900 meter lang klimmen tegen een gemiddeld percentage van 4,5%. De 800 meter lange klim van de Cauberg tegen 6,5% komt dit jaar ook één keer minder in het parcours voor: in plaats van vier keer, rijden de renners slechts drie keer de  reus van Valkenburg op.

Amstel Gold Race 2017

Liefhebbers hoeven niet bang te zijn dat de renners, en vooral de favorieten, niet af hoeven te zien. Want tegen het einde van de 261 kilometer lange klassieker zitten de vier steilste beklimmingen. Van 44 tot 29 kilometer voor de finish gaan ze achtereenvolgens klimmen tegen maximale stijgingspercentages van 13,9%, 15,5%, 17% en de 22% van de Keuterberg. Tien kilometer daarna volgt de laatste beklimming van de Cauberg, met een maximum van 12,8%.

Philippe Gilbert

Natuurlijk staan een aantal oud-winnaars aan de start van Nederlands enige wielerklassieker. Maar men zal vooral kijken naar de man die na Jan Raas (vijf keer) de Gold Race het vaakst won: drievoudig winnaar Philippe Gilbert. In 2010, 2011 en 2014 was hij de beste. De 34-jarige Waal is in de vorm van zijn leven, nadat het sommige jaren rondom hem wat stiller was.

Gilbert pakte op fabuleuze wijze de Ronde van Vlaanderen en was eerder de beste in de Driedaagse van De Panne-Koksijde. Zijn tweede plekken in Dwars Door Vlaanderen en de E3 Harelbeke waren ook sterk.

Michal Kwiatkowski

Voorspelling winnaar Amstel Gold Race 2017 wedden GettyGilbert zal vooral concurrentie krijgen van een andere oud-winnaar én ook oud-wereldkampioen. Want Michal Kwiatkowski, winnaar van de Amstel Gold Race in 2015, heeft dit jaar ook al twee prachtige zeges op zijn naam staan.

In Italië pakte hij namelijk zowel de Strade Bianche als de loodzware Milaan-San Remo. Beide mannen hebben een sterke ploeg achter zich: Quick-Step zal vol voor Gilbert rijden, terwijl Kwiatkowski het ijzersterke Sky achter zich weet.

Valverde outsider Amstel Gold Race

Gilbert en Kwiatkowski zullen ook nog een andere man goed in de gaten houden. Want alleskunner Alejandro Valverde is met zijn bijna 37 jaar (op 25 april) nog lang niet versleten. De Spanjaard is naast een geweldig ronderenner (Vuelta eenmaal gewonnen en zeven keer top vijf / Tour de France zesmaal top tien) ook fantastisch in eendagskoersen. De afgelopen drie jaar won hij de Waalse Pijl, was driemaal de sterkste in Luik-Bastenaken-Luik en tweemaal de beste in de Clásica San Sebastian.

In de Amstel Gold Race heeft Valverde nog een rekening te vereffenen. Want hij staat er ook om bekend erg vaak naast de winst te grijpen, zowel in grote rondes als in klassiekers. De Amstel Gold Race is daar geen uitzondering in: Hij werd derde in 2008, en tweede in 2013 en 2015 (achter Kwiatkowski). De steile beklimmingen aan het eind zijn in het voordeel van de Spanjaard, die beter kan klimmen dan Gilbert en Kwiatkowski.